De Britse exportdroom van de BelevenisTafel

In de zorg voor ouderen en mensen met dementie wordt steeds vaker gebruik gemaakt van touchscreens met speciale software. Zingen, puzzels maken, bewegen en samen herinneringen ophalen; het kan allemaal met de BelevenisTafel. Ook ouderen in het Verenigd Koninkrijk (VK) gebruiken de BelevenisTafel. Maar hoe gaat het exporteren van De BelevenisTafel in tijden van Brexit en het coronavirus?

Edith Zuiderent en haar partner Remco de Korte zijn de 2 ondernemers achter het softwarebedrijf Onwijs uit Oude-Tonge (Goeree-Overflakkee). In verband met het coronavirus gaat het interview via een videocall. Edith Zuiderent zit voor een kunstwerk. Aan haar voeten rust een net uitgelaten hond, die het zwaar heeft door de hittegolf. “Dat heb je met thuiswerken!”

De eerste multitouchtafel van Europa

Van huis uit is het tweetal helemaal geen ondernemer, vertelt ze. Dat is meer toevallig zo gegaan. Edith (vroeger Neerlandica) is met Remco (van oorsprong ontwerper) voor zichzelf begonnen ‘om mooie dingen te maken die er toe doen’, zonder gehinderd te worden door een baas of werkgever.

In 2008 maakte het bedrijf de eerste multitouchtafel-software in Europa. De manier om speelse applicaties (games) voor bijvoorbeeld zorg en educatie in te zetten, wordt ook wel ‘serious gaming’ genoemd.

Nu hebben Edith en Remco een softwarebedrijf met 35 werknemers: Onwijs. Het bedrijf ontwikkelt onder andere software en touchtafels voor ouderen, mensen met dementie, mensen met een verstandelijke beperking, bibliotheken, musea en sport.

Een interactieve tafel die de hersenen prikkelt

Het vlaggenschip van Onwijs is de BelevenisTafel. Deze interactieve multitouchtafel prikkelt bepaalde goed werkende delen van de hersenen bij mensen met dementie. Dat gaat via intuïtieve spelletjes, muziek en filmpjes. Met als gevolg: het terugvinden van plezier en het activeren van het brein. Bij de ontwikkeling van de BelevenisTafel werken ze samen met artsen en deskundigen uit de ouderenzorg.

“Vroeger gebruikten ze puzzels, cassettes, video’s of dvd’s”, vertelt Edith Zuiderent. “Maar die moest je doorspoelen, terugspoelen, of raakte je kwijt. De puzzelstukjes van de BelevenisTafel kunnen in elk geval nooit kwijtraken!”

De vraag naar zorg-op-maat voor mensen met dementie neemt ook toe in de landen om ons heen. Daardoor exporteert Onwijs hun BelevenisTafels inmiddels naar Duitsland, België, Denemarken, Luxemburg, Frankrijk en het Verenigd Koninkrijk. Edith Zuiderent: “Ik vind het mooi om te zien hoe mensen blij worden van onze producten. Nou, dat wil ik overal wel, dus ook in het buitenland.”

Export naar het VK: geen 1-op-1-vertaling

De stap om te exporteren naar het VK was niet alleen een zakelijke maar ook een persoonlijke beslissing, vertelt Edith Zuiderent. “Ik vind het VK een ontzettend leuk land.”

Ze ontwikkelden een applicatie speciaal voor de Engelse markt, gingen ermee naar een beurs in het VK en zagen dat mensen er positief op reageerden. Dat maakte de weg vrij voor export van de ‘ExperienceTable’. Voor ieder land wordt een unieke versie van de BelevenisTafel gemaakt. Zo kunnen ook Engelse ouderen meezingen met populaire liedjes uit hun jeugd en video’s bekijken van belangrijke voetbalwedstrijden uit het verleden.

Voor beelden en geluiden in alle talen moeten de rechten worden afgekocht. Een hoop extra werk. “Als het makkelijk wordt, vind ik het niet interessant meer”, zegt Edith Zuiderent wederom lachend.

De impact van het Brexitreferendum

Brexit speelde nog geen rol toen Onwijs 3 à 4 jaar geleden begon met het ontwikkelen voor de export naar het VK. Het Brexitreferendum maakte de exportdroom naar het VK voor Onwijs wel ingewikkelder. Ze spraken met veel mensen, deden de Brexit Impact Scan, keken op de Trade tariff database van Gov.uk. Ze bereidden zich kortom voor op elke mogelijk situatie. “In het begin was het: wordt het een harde Brexit, wordt het een zachte Brexit… Voor al die verschillende scenario’s hadden wij wel een oplossing bedacht.”

Meer over vestigingen in het VK: Een vestiging in het VK opzetten is op dit moment redelijk eenvoudig. Na de overgangsperiode krijgt u mogelijk te maken met die aanvullende eisen. Op deze informatiepagina van de Britse overheid vindt u een stappenplan voor het opzetten van een bedrijf in het VK.

Uiteindelijk besloten ze om een eigen limited in het VK op te richten: SovaCare. Een tip die ze graag deelt met andere ondernemers. “In feite ontzorg ik mijn potentiële klanten door die constructie. Geen douane, invoer, moeilijke regeltjes voor hen. En het werkt!”

Daarnaast is er nu ook concurrentie uit het VK, die er eerst niet was. Edith Zuiderent: “Mensen die zeggen dat zij het bedacht hebben, dat is een beetje the story of our life.” Ze ligt daar niet meer wakker van, zegt ze. “Sommige partijen denken: in de ouderenzorg valt geld te verdienen. Dat is niet de reden waarom wij begonnen zijn. Uiteindelijk draait het om oude mensen die het moeilijk hebben of bijna niet meer kunnen communiceren en die een positieve beleving hebben dankzij onze software. Wij willen met onze producten graag helpen om het welzijn van die mensen te vergroten.”

Meer over octrooien en Brexit: Brexit heeft geen gevolgen voor Europese octrooien die zijn verleend door het Europees Octrooibureau. Die zijn gebaseerd op het Europees Octrooiverdrag. Daaraan nemen ook niet-EU-landen zoals Zwitserland, Noorwegen en Turkije deel. Ook voor lopende of toekomstige aanvragen verandert straks niets in het VK. Dat geldt ook voor de instandhouding van deze Europese octrooien en voor het juridisch procederen over handhaving.

Nieuwe uitdagingen

Door de uitbraak van het coronavirus staat het bedrijf echter voor nieuwe uitdagingen. De verkoop in het VK zakte in, exporteren werd lastiger. In andere landen gaat het nog steeds goed. “Het lijkt er op dat we naar een harde Brexit gaan en dat  maakt het niet makkelijker.”

Maar Edith Zuiderent piekert niet te lang over de tegenslagen. Hoewel de handel lastiger is, ziet ze de toekomst wel positief. “Toen Remco en ik zo’n 25 jaar geleden begonnen met het ontwikkelen van software, was er nog weerstand tegen gamen. Maar inmiddels zijn serious gaming en gamification maatschappelijk geaccepteerd!”

Bereid u ook voor op Brexit

Meer informatie over exporteren en Brexit vindt u op Brexitloket.nl/export. Wilt u weten of uw bedrijf klaar is voor de situatie na de overgangsperiode? Doe dan de Brexit Impact Scan!